Jaap Velema: 'Goed gevoel'

Wedde/Sellingen - Football is coming home, zongen de Engelsen tijdens het EK voetbal van 1996, dat destijds in hun land werd gehouden. Het gaat nog niet zover dat de gemeenteraad van Westerwolde massaal 'Velema is coming home' (of Jaap komt toes, zoals u wilt) zingt, maar veel scheelt het niet.

Afgaande op de reacties tijdens zijn installatie tot burgemeester van Westerwolde, woensdagavond in de raadszaal van het gemeentehuis in Sellingen, is een ieder blij met de terugkeer van 'de verloren zoon', die opgroeide in Ter Apel. Hij kent de mensen, hij kent het gebied, hij kent de mentaliteit en hij spreekt de taal, zo wordt gesteld.

Geen aarzeling

Toen Velema de vacature voor het burgemeesterschap in Westerwolde las, had hij geen aarzeling om te reageren. "Ik dacht meteen, dit zou perfect passen. Een goed gevoel", zegt hij. "Het moment was evenwel niet gelukkig, want de tweede termijn als wethouder van Veendam was net begonnen. Toen ik het aan mijn collega's in Veendam vertelde dat ik van plan was te sollicteren, had men echter alle begrip hiervoor."

Dat Velema een rol kreeg weggelegd in de politiek, lag aanvankelijk niet voor de hand. "Ik heb Juridische Bestuurswetenschappen gestudeerd aan de Rijksuniversiteit Groningen. Aanvankelijk was het mijn bedoeling om na mijn schoolperiode aan RSG Ter Apel geschiedenis te gaan studeren, maar dit werd mij afgeraden. Wie geschiedenis studeert wordt uiteindelijk leraar, en om leraren geschiedenis zit niemand te wachten. Daar is geen droog brood in te verdienen, zo werd mij toen verteld."

Bancaire wereld

Velema belandde uiteindelijk in de bancaire wereld, aanvankelijk als financieel adviseur bij de Postbank, later ING; als accountmanager bij de Rabobank en - weer later - als Senior Private Banker bij Van Lanschot Bankiers. De politiek bleek hem echter trekken. "Je kent die commercial wel van Mulders Meubeldorp in Vriescheloo? Grasmaaien is mijn hobby, meubels verkopen mijn vak. Ik zeg altijd: Politiek is mijn passie, beleggen mijn vak."

Uiteindelijk kwam de politieke carrière er toch. In 2010 ging Velema namens D66 aan de slag als wethouder in Hoogezand-Sappemeer, gevolgd door het wethouderschap in Veendam.

Ook in die periode volgde hij de perikelen in 'zijn' Westerwolde op de voet. Van de herindeling tot de commotie rond het AZC in Ter Apel. 

Verstandige keuze

Velema vindt het een verstandige keuze dat de voormalige gemeente Bellingwedde en Vlagtwedde voor elkaar hebben gekozen. "In het eerste rapport Jansen (advies herindeling gemeenten, red.) werd gesproken over een schaal van 100.000 bewoners per nieuw te vormen gemeenten. Voor veel gemeenten was dit een te grote stap. Gemeenten waren bang dat ze onder zouden sneeuwen, hun identiteit zouden verliezen. Dat Vlagtwedde en Bellingwedde ervoor hebben gekozen om samen voor de nieuwe gemeente Westerwolde te gaan, is daarom goed te begrijpen. Je moet namelijk altijd uitgaan van de menselijke maat."

AZC Ter Apel

De perikelen rond het AZC in Ter Apel heeft Velema, volgens eigen zeggen, met meer dan gemiddelde belangstelling gevolgd. "Ik vind dat bestuurlijk Westerwolde dit goed heeft opgepakt. Ze zijn er zelf op uitgetrokken, en hebben niet afgewacht. Zelf gesprekken voeren met verontruste bewoners, zelf de middenstanders opzoeken, zelf staatssecretaris Harbers van Justitie en Veiligheid (VVD) uitnodigen voor een gesprek, zodat hij de situatie op en rondom het AZC in Ter Apel kan beoordelen en zich op de hoogte kan laten stellen van het  grensoverschijdend gedrag van een aantal zogenoemde veiligelanders."

Agenda behoorlijk gevuld

"Er zelf op uit trekken en luisteren zijn zaken die mij ook op het lijf zijn geschreven. Ik zal de komende tijd dan ook veel op pad zijn. Mensen op hun eigen locatie ontmoeten. Mijn agenda voor de komende tijd is wat dat betreft al behoorlijk gevuld. van bezoeken aan verenigingen, ondernemers en vrijwilligers, tot het bezoeken van concerten, de Giezelbaargbloazers en Wedde dat 't lukt. Je moet als bestuurder aansluiten bij wat er in de samenleving leeft."

"Nogmaals politiek, en daarmee het dienen van de publieke zaak, is mijn passie."

Daarnaast mag Velema graag lange wandelingen maken met zijn hond, een boek lezen of een goede film kijken. De komende (drukke) periode zal hij hiervoor echter wat minder tijd hebben.